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Saved by poetry: La Croix, on Abdullah Thabit’s “Terrorist no.20”

[1](Translated into English. The original French text below)
Published by La Croix, France, 01.2010

Occupation: terrorist

Retracing the route of a thirty year old Saudi who resembles the 19 hijackers of September 11 through fiction, the author examines his own journey and the motivations of djihadist organizations.

Zahi, a young Saudi born in the south-west of Saudi Arabia, leads a normal life with a strict father who teaches him tribal values. At the age of 6 he is sent to a Koranic school. His world is turned upside down. The Koran is taught to him through corporal punishment and humiliation. Later he joins another school: “It was freedom after jail (…) I had very conflicting thoughts, as two worlds were conflicting in my mind: the world of religious authority, fear, hatred, and the world of freedom, joy of life. I was constantly changing personalities. ” Through a fortuitous meeting, he joins an “awareness” group. They value him, and he feels proud. He learns how to lead a holy war. He becomes a preacher in the villages and suburbs. His success with the youth is real, and his superiors take umbrage. They discredit him, smear his reputation, beat him up. Zahi could have collapsed. Instead, he rebels. He returns to studies. It is through poetry and literature that he finally turns away from obscurantist and violent groups.

The author, Abdullah Thabit, 36, could be Zahi. He too is from the Asir where many of the 15 Saudis who participated in the attacks of September 11, 2001 against the Twin Towers in New York, were born. He, too, in his youth, punished the “infidels”. He also headed a clandestine violent group. Today, he teaches literature. In his novel, he wanted to show how so many young Saudis, some of them his friends, have been lured into terrorism by religious purists. The latter were sent by the Saudi government in his native region in the wake of the attack on the Grand Mosque in Mecca by a millenarian group in 1979. Faced with the Iranian revolution, the Al Saud monarchy felt the need to strengthen its Islamic legitimacy.”

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Profession, terroriste

C’est grâce à la poésie qu’il se détourne de ces groupes obscurantistes.

Retraçant en fiction le parcours d’un Saoudien d’une trentaine d’années, qui ressemble aux 19 terroristes du 11-Septembre, l’auteur interroge son propre parcours et les motivations des organisations djihadistes.

Zahi, jeune Saoudien né dans le sud·ouest du pays, mène une vie normale auprès d’un père sévère qui lui inculque des valeurs tribales. À l’âge de 6 ans il est envoyé dans une école coranique. Son univers bascule. Le Coran lui est inculqué à coups de châtiments corporels, de vexations. Plus tard, il intègre une autre école: “C’était la liberté après la geôle (…) j’avais des pensées très contradictoires, car deux mondes se confrontaient dans mon esprit: le monde des religieux, de la baguette, de la peur, de la haine, et le monde de le la liberté, du bonheur de vivre. Je changeais sans cesse, de personnalité.” Au gré d’une rencontre, il rejoint un groupe de “conscientisation”. On le valorise, il est fier. On lui apprend comment mener la guerre sainte. Il devient prédicateur dans les villages et les banlieues. Son succès est réel auprès des jeunes, au point que les responsables en prennent ombrage. Ils le discréditent, essaient de salir sa réputation, le passent à tabac. Zahi aurait pu s’effondrer, il se révolte, retourne aux études. El c’est grâce à la poésie et à la littérature qu’il se détourne de ces groupes obscurantistes et violents.

L’auteur, Abdullah Thabît, 36 ans, pourrait être Zahi. Lui aussi est originaire de l’Assir où sont nés plusieurs des 15 Saoudiens qui ont participé aux attentats du 11 septembre 2001 contre les tours jumelles de NewYork. Lui aussi, dans sa jeunesse, s’attaquait aux “mécréants”. Il a aussi dirigé un groupe clandestin adepte de la violence. Aujourd’hui, il enseigne la littérature. Dans son roman, il a voulu montrer comment tant de jeunes Saoudiens, certains de ses amis, se sont laissé entraîner dans le terrorisme par des religieux rigoristes. Ceux-ci ont été envoyés par le pouvoir saoudien dans sa région natale, dans la foulée de l’attaque de la grande mosquée de
La Mecque par un groupe millénariste, en 1979. Face à la révolution iranienne, la monarchie des Saoud devait renforcer sa légitimité islamique.

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